Terreurs nocturnes chez le bébé et l’enfant : comment les identifier et y remédier ?

Jeune fille qui fait une terreur nocturne

Pour la plupart des parents, se réveiller au son des cris d’un bébé ou d’un enfant est une source d’angoisse. Cela est d’autant plus inquiétant lorsque les tentatives de réconfort se heurtent à une expression insensible et à des membres qui s’agitent. Ce n’est pas un cauchemar, c’est une terreur nocturne.

Le fait de connaître leurs causes et leurs différences par rapport à d’autres comportements inhabituels pendant le sommeil peut aider à comprendre ces épisodes et à s’occuper au mieux de l’enfant.

Qu’est ce qu’une terreur nocturne ?

Une terreur nocturne se produit lorsqu’un enfant devient soudainement très agité alors qu’il est dans un état de sommeil profond.

Pendant une terreur nocturne, les enfants peuvent avoir l’air de paniquer. Leur cœur peut s’emballer, ils peuvent respirer rapidement et transpirer. Les enfants peuvent également donner l’impression d’être éveillés : par exemple, leurs yeux peuvent être ouverts ou ils peuvent pleurer. Certains peuvent même s’asseoir ou sortir du lit et courir dans tous les sens.

Ils sont en fait endormis pendant une terreur nocturne et ne répondent pas lorsque quelqu’un essaie de les réconforter. Ils peuvent avoir l’air confus ou hébétés et ce qu’ils disent peut ne pas avoir de sens.

Les terreurs nocturnes surviennent soudainement et commencent souvent par un cri ou un hurlement. Elles se calment généralement en 10 à 15 minutes, mais elles peuvent durer plus longtemps que cela. Elles ne se produisent généralement pas plus d’une fois par nuit. Parfois, elles se produisent régulièrement pendant des semaines ou des mois, puis disparaissent.

Différences entre terreur nocturne et cauchemar

Les terreurs nocturnes sont différentes des cauchemars. Les enfants sont généralement réveillés et angoissés après un cauchemar, mais ils dorment pendant les terreurs nocturnes et ne s’en souviennent pas au réveil.

Elles surviennent au cours des premières heures de sommeil, lorsque votre enfant dort très profondément. Les cauchemars ont tendance à se produire dans la seconde moitié de la nuit, lorsque votre enfant a un sommeil léger et qu’il rêve.

Les terreurs nocturnes sont moins fréquentes que les cauchemars, mais elles touchent tout de même environ 1 enfant sur 20.

Signes des terreurs nocturnes

  • Une terreur nocturne commence généralement par un cri soudain : votre enfant peut avoir l’air très effrayé ;
  • Il peut rester au lit et agiter les bras et les jambes de façon désordonnée ou se lever et se mettre à courir dans toute la maison ;
  • Souvent, il ne remarquera pas si vous essayez de l’arrêter ou de le consoler ;
  • Sa respiration et son rythme cardiaque sont rapides ;
  • Il peut avoir des sueurs et avoir les yeux ouverts avec un regard vitreux ;
  • Votre enfant ne reconnaît personne et ne peut pas être réconforté ;
  • Les terreurs nocturnes durent généralement de 10 à 15 minutes et se produisent rarement plus d’une fois au cours d’une même nuit.

Quelles sont les causes des terreurs nocturnes ?

Il y a souvent des antécédents de terreurs nocturnes ou de somnambulisme dans la famille. Les terreurs nocturnes surviennent chez des enfants en bonne santé et ont un développement normal. Elles ne sont généralement pas associées à de graves problèmes émotionnels ou psychologiques. Il n’y a aucun lien avec l’épilepsie. Les terreurs nocturnes peuvent s’aggraver en cas de maladie ou de fièvre ou si votre enfant s’inquiète beaucoup de quelque chose.

En outre, les enfants souffrant d’autres troubles du sommeil, comme l’asthme nocturne, l’apnée obstructive du sommeil, le syndrome des jambes sans repos ou le reflux gastro-œsophagien peuvent subir des terreurs nocturnes. L’apnée obstructive du sommeil (AOS), un trouble respiratoire, est présente chez plus de la moitié des enfants subissant des terreurs nocturnes.

En général, il n’y a pas d’association significative entre les terreurs nocturnes et les troubles psychologiques, contrairement à ce qui a été suggéré pour d’autres types de parasomnies.

Si les conditions décrites ci-dessus peuvent prédisposer un enfant aux terreurs nocturnes, il a été démontré qu’un certain nombre de facteurs peuvent les déclencher :

  • Fièvre ;
  • La privation de sommeil ;
  • L’anxiété de séparation chez les enfants ;
  • Périodes de détresse émotionnelle ou de conflit ;
  • Perturbation de l’horaire de sommeil ;
  • Certains médicaments ;
  • Maux de tête migraineux ;
  • Blessure à la tête.

Que faire lors d’une terreur nocturne chez un enfant ?

Si votre enfant a une terreur nocturne, voici ce qu’il faut faire et ne pas faire.

  • Évitez de le réveiller. Un enfant qui a une terreur nocturne ne sera que confus et désorienté si vous le réveillez. Si vous laissez votre enfant endormi, la terreur nocturne se terminera plus rapidement et votre enfant ne s’en souviendra pas.
  • Attendez que votre enfant cesse de se débattre. Guidez votre enfant jusqu’à son lit (s’il en est sorti) et bordez-le. En général, il se rendormira rapidement à ce stade. Si vous pensez que votre enfant pourrait se blesser, restez près de lui pour l’empêcher de heurter des meubles ou d’autres obstacles.
  • Essayez d’instaurer une routine régulière à l’heure du coucher : bain, histoire et coucher. Cela peut aider les enfants à se sentir prêts à dormir et les aider à avoir une meilleure qualité de sommeil.
  • Si votre enfant a régulièrement des terreurs nocturnes à la même heure chaque nuit, essayez de le réveiller doucement environ une demi-heure avant l’heure habituelle de la terreur nocturne et de le réinstaller. Cela fonctionne pour certains enfants.
  • Si votre enfant se lève et se déplace pendant ses terreurs nocturnes, assurez-vous que la chambre de votre enfant sans danger pour lui.

Quand consulter un médecin ?

Les terreurs nocturnes occasionnelles ne sont généralement pas une cause d’inquiétude. Si votre enfant fait des terreurs nocturnes, vous pouvez simplement les mentionner lors d’un examen de routine.

Toutefois, consultez votre médecin si les terreurs nocturnes dans les cas suivants :

  • Elles deviennent plus fréquentes ;
  • Elles perturbent régulièrement le sommeil de la personne souffrant de terreurs nocturnes ou d’autres membres de la famille ;
  • Elles entraînent des problèmes de sécurité ou des blessures ;
  • Elles entraînent des symptômes diurnes de somnolence excessive ou des problèmes de fonctionnement ;
  • Elles se poursuivent au-delà de l’adolescence.